Qual é a onda mais alta já registrada na Terra?

Qual é a onda mais alta já registrada na Terra
(Foto: Silas Baisch/Unsplash)

Em julho de 1958, um terremoto de magnitude 8,3 na Falha de Fairweather abalou a costa sul do Alasca. O evento de agitação do solo causou um enorme deslizamento de terra nas proximidades da Baía de Lituya, que desencadeou um tsunami devastador que rasgou o estreito corpo d’água e matou cinco pessoas.

A onda colossal nivelou árvores nas encostas íngremes ao redor da baía até uma altura máxima de 524 metros acima do nível do mar — mais alto que o Empire State Building de Nova York (que tem 1.454 pés, ou 443 m). Isso é conhecido como a altura de runup, ou a altura que a onda atinge depois que faz landfall.

“É a maior onda já registrada e testemunhada por testemunhas oculares”, disse Hermann Fritz, professor de engenharia civil e ambiental do Instituto de Tecnologia da Geórgia, especializado em tsunamis e furacões, ao Live Science. Provavelmente houve ondas maiores na história da Terra, que podem ser inferidas a partir de depósitos geológicos, mas estas estão abertas à interpretação, acrescentou.

Fritz foi o autor principal de um estudo publicado em 2009 na revista Pure and Applied Geophysics que recriou o tsunami da Baía de Lituya usando um tanque de laboratório especializado em escala 1:675 imitando a forma da baía. A equipe descobriu que a altura máxima da onda responsável pelo nivelamento das árvores tinha cerca de 150 metros de altura, o que a torna mais alta do que qualquer crista de onda registrada na Terra.

Para que o tsunami alcançasse essa altura, o deslizamento de terra que o desencadeou provavelmente teria despejado cerca de 30 milhões de metros cúbicos de rocha na Baía de Lituya, estimaram os pesquisadores. Mas enquanto a escala extrema do deslizamento de terra forneceu a força para criar uma onda tão grande, a forma da baía é a verdadeira razão pela qual a onda era tão alta, disse Fritz.

A Baía de Lituya é um fiorde – uma longa e estreita enseada costeira com lados íngremes que foi criada por uma antiga geleira. A baía tem cerca de 14,5 quilômetros de comprimento e cerca de 3,2 km de diâmetro em seu ponto mais largo. Ele tem uma profundidade máxima de 220 metros e é conectado ao Golfo do Alasca por uma abertura de 300 metros de largura. O deslizamento de terra que desencadeou o tsunami de 1958 ocorreu em Gilbert Inlet, no final do fiorde mais distante do oceano.

Durante um típico tsunami gerado por deslizamento de terra, a onda resultante irradia em forma de ventilador. Mas a forma estreita e encostas íngremes da Baía de Lituya, bem como o ponto de origem, significavam que toda a potência da onda era canalizada em uma direção. E como não havia outro lugar para a água ir, ela foi empurrada para cima das encostas circundantes, e é por isso que tinha uma altura tão grande, disse Fritz.

Em 2019, um estudo publicado na revista Natural Hazards and Earth System Sciences criou uma simulação visual da onda usando modelos de computador (veja abaixo).

Esse tipo de onda extrema é conhecida como megatsunami — um termo inicialmente cunhado pela mídia que se refere a ondas extremamente grandes causadas por deslizamentos de terra ou colapsos de ilhas vulcânicas, disse Fritz.

Qual é a onda mais alta já registrada na Terra curiosidades
(Foto: Silas Baisch/Unsplash)

Tsunamis gerados por deslizamentos de terra são muito mais raros do que tsunamis tectônicos, que são causados por perturbações no fundo do mar devido ao movimento de placas tectônicas (como o tsunami de 2011 no Japão) e compõem mais de 90% de todos os tsunamis, disse Fritz. Tsunamis gerados por deslizamentos de terra são muito mais curtos do que tsunamis tectônicos, acrescentou.

“Tsunamis gerados por deslizamentos de terra podem ser muito grandes perto da fonte, mas decadência rapidamente”, disse Fritz. Por outro lado, os tsunamis tectônicos começam como pequenas ondas de apenas alguns metros de altura que percorrem enormes distâncias e aumentam de altura quando chegam à costa, observou ele.

Durante o tsunami da Baía de Lituya, a onda havia se reduzido a uma altura de menos de 100 metros quando atingiu a estreita abertura do fiorde e não irradiou muito mais para o Golfo do Alasca, disse Fritz.

O tsunami de 1958 não foi o primeiro do tipo na Baía de Lituya. Geólogos já haviam descoberto evidências de tsunamis menores que ocorreram lá em 1853, 1854 e 1936, mas todas as evidências disso foram lavadas pelo megatsunami muito maior, de acordo com um relatório do Conselho de Política Sísmica dos Estados Ocidentais (WSSPC).

Um punhado de pessoas conseguiu sobreviver ao tsunami, apesar de estar em barcos na baía quando o deslizamento de terra ocorreu, seja cavalgando para fora da onda ou fugindo pela foz da baía, de acordo com o WSSPC. Depois que a onda se dissipou, levou três semanas até que o local fosse considerado seguro o suficiente para os pesquisadores pesquisarem, e quando foi finalmente considerado seguro, pesquisadores descreveram milhões de árvores arrancadas flutuando na baía.

Esse conteúdo foi desenvolvido por Harry Baker e publicado originalmente em Live Science.

     

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