Benjamin Franklin realmente descobriu a eletricidade com uma pipa e uma chave?

Benjamin Franklin eletricidade pipa
(Foto: Keith Lance/Getty Images)

Em uma noite de verão escura e tempestuosa em 1752, Benjamin Franklin empinou uma pipa com uma chave presa à corda esperando por raios. O parafuso dramático iria harken a descoberta de eletricidade (ou como Franklin chamou de “fogo elétrico”) … ou assim diz a história.

Mas há alguma verdade nessa história? Franklin realmente descobriu eletricidade sendo atingido por um raio durante este experimento?

Embora a maioria das pessoas conheça Benjamin Franklin – um pai fundador americano, lendário estadista e o rosto da nota de US$ 100 – por suas contribuições políticas, Franklin era bem conhecido em seu tempo como cientista e inventor: um verdadeiro polímatimo. Ele foi membro de várias sociedades científicas e foi um membro fundador da Sociedade Filosófica Americana. Como resultado, ele manteve-se informado sobre as questões científicas mais urgentes que ocupavam pessoas aprendidas de seu tempo, uma das quais era a natureza dos relâmpagos.

Quanto ao experimento de pipa e chave, a maioria das pessoas está ciente da versão em que a chave metálica agiu como um para-raios, e Franklin posteriormente “descobriu” eletricidade quando um raio atingiu sua pipa. No entanto, vários detalhes sobre este experimento são desconhecidos, incluindo quando e onde aconteceu. Alguns historiadores até duvidam que tenha ocorrido.

Para começar, é um mito comum que Franklin descobriu eletricidade. A eletricidade já havia sido descoberta e usada há séculos antes do experimento de Franklin. Franklin viveu de 1709 a 1790, e durante seu tempo, a eletricidade foi entendida como a interação entre dois fluidos diferentes, que Franklin mais tarde se referiu como “mais” e “menos”. De acordo com o químico francês Charles François de Cisternay du Fay, materiais que possuíam o mesmo tipo de fluido repeliam, enquanto fluidos opostos atraíam uns aos outros. Agora entendemos que esses “fluidos” são cargas elétricas geradas por átomos. Os átomos são compostos de elétrons carregados negativamente orbitando um núcleo carregado positivamente (composto de prótons e nêutrons).

Era desconhecido antes do experimento de Franklin se o relâmpago era de natureza elétrica, embora alguns cientistas, incluindo Franklin, tivessem especulado exatamente isso. Page Talbott, autor e editor de “Benjamin Franklin: Em Busca de um Mundo Melhor” (Yale University Press, 2005) e ex-presidente e CEO da Sociedade Histórica da Pensilvânia na Filadélfia, disse que Franklin estava particularmente interessado nesta questão porque os relâmpagos causaram incêndios desastrosos em cidades e cidades onde casas eram feitas de madeira, que muitas casas nos EUA eram na época. “Ao anexar uma chave à corda de uma pipa, criando assim um condutor para a carga elétrica, ele estava demonstrando que um objeto metálico pontiagudo colocado em um ponto alto em um edifício – conectado a um condutor que levaria a eletricidade para longe do edifício e para o chão – poderia fazer uma enorme diferença para a segurança a longo prazo dos habitantes,

” Talbott disse ao Live Science por e-mail. Em outras palavras, ao criar um para-raios, Franklin estava ajudando a proteger casas de madeira e edifícios de serem diretamente atingidos por um raio.

Para-raios são barras de metal colocadas no topo das estruturas, conectadas ao chão com um fio. Se um raio atingir o prédio, provavelmente atingirá o pára-vara eletricamente condutor em vez do próprio prédio e correrá com segurança através do fio até o chão.

Benjamin Franklin descobriu a eletricidade pipa
(Foto: Fergregory/Getty Images)

Foi assim que o experimento funcionou; Em pé em um galpão, Franklin empinou uma pipa, feita de um simples lenço de seda estendido através de uma cruz feita de duas tiras de cedro, durante uma tempestade de raios. A cauda da pipa era feita de dois materiais – a parte superior presa à pipa era feita de corda de cânhamo e presa a uma pequena chave metálica, enquanto a extremidade inferior, mantida por Franklin, era feita de seda. O cânhamo ficaria encharcado pela chuva e conduziria carga elétrica, enquanto a corda de seda permaneceria seca porque é mantida sob cobertura.

Enquanto Franklin observava sua pipa voadora, ele viu que os fios de cânhamo estavam no final quando começaram a acumular carga elétrica do ar ambiente. Quando ele colocou o dedo perto da chave de metal, ele teria sentido uma faísca acentuada como as cargas negativas que haviam se acumulado na chave foram atraídas para as cargas positivas em sua mão.

Algumas publicações na época relataram o experimento. “[Franklin] publicou uma declaração sobre o experimento no Pennsylvania Gazette, o jornal que ele publicou, em 19 de outubro de 1752”, disse Talbott. Ele então enviou o texto desta declaração a um patrono da Sociedade Filosófica Americana chamado Louis Collinson; Franklin passou os últimos anos comunicando suas teorias e propondo suas experiências sobre relâmpagos para ele.

Franklin se referiu ao experimento em sua autobiografia, e outros colegas na Europa escreveram sobre isso também, disse Talbott. Notavelmente, o experimento apareceu no livro de 1767 “History and Present Status of Electricity” de Joseph Priestley, um químico inglês. Priestley ouviu sobre o experimento de pipa e chave do próprio Franklin cerca de 15 anos após o fato, e em seu livro, ele escreveu que ocorreu em junho de 1752. No entanto, exatamente quando o experimento chegou a Franklin e quando ele fez isso é uma questão de debate.

Há alguns historiadores que duvidam se Franklin realmente fez o experimento ele mesmo, ou apenas esboçou sua possibilidade. Em seu livro “Bolt of Fate: Benjamin Franklin and His Electric Kite Hoax” (PublicAffairs, 2003), o autor Tom Tucker afirmou que Franklin queria frustrar William Watson, um membro da Royal Society of London e um experimentador elétrico preeminente. Watson sabotou a publicação de alguns dos relatórios anteriores de Franklin e ridicularizou suas experiências na Sociedade Real, escreveu Tucker. Franklin poderia ter se sentido pressionado a inventar a história da pipa para se vingar de Watson?

Tucker também observou que a descrição de Franklin de seu experimento na Gazeta da Pensilvânia foi expressada no futuro tenso condicional: “Assim que qualquer uma das Nuvens do Trovão vier sobre a Pipa, o fio pontiagudo tirará o Fogo Elétrico deles…” Franklin poderia simplesmente estar dizendo que o experimento poderia, em teoria, ser realizado. Dado que sua declaração tem alguns detalhes faltantes – Franklin não listou uma data, hora ou local, por exemplo – é possível que o diplomata americano não tenha realizado o experimento ele mesmo.

No entanto, alguns historiadores não estão convencidos de que o experimento não foi realizado, apontando para o grande respeito de Franklin pelas atividades científicas. Especialistas de Franklin, como o falecido crítico e biógrafo americano Carl Van Doren, também apontam para o fato de que Priestley especificou o mês em que Franklin realizou sua experiência, sugerindo que Franklin deve ter lhe dado detalhes precisos diretamente.

Originalmente publicado no Live Science, por Jacklin Kwan.

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