Todos nós quase perdemos a maior erupção de vulcão subaquático já detectada

Ela estava voltando para casa de um feriado em Samoa quando viu pela janela do avião: uma “massa grande e peculiar” flutuando no oceano, a centenas de quilômetros da costa norte da Nova Zelândia.

O passageiro Kiwi enviou por e-mail fotos da estranha mancha oceânica para os cientistas, que perceberam o que era – uma jangada de rocha flutuante lançada de um vulcão subaquático , produzida na maior erupção desse tipo já registrada.

“Sabíamos que era uma erupção em grande escala, aproximadamente equivalente à maior erupção que vimos em terra no século 20”, disse a  vulcanologista Rebecca Carey, da Universidade da Tasmânia, que co-liderou a primeira investigação de perto de a histórica erupção de 2012 e, juntamente com colegas, finalmente publicou os resultados em um artigo em 2018.

O incidente, produzido por um vulcão subaquático chamado Havre Seamount , inicialmente passou despercebido pelos cientistas, mas a plataforma de rocha flutuante que gerou foi mais difícil de perder.

Topografia de alta resolução do fundo do mar da caldeira do Havre (Rebecca Carey, University of Tasmania / Adam Soule, WHOI)

 

Em 2012, a jangada – composta de pedra-pomes , um tipo de rocha vulcânica muito leve e cheia de ar – cobriu cerca de 400 quilômetros quadrados (154 milhas quadradas) do sudoeste do Oceano Pacífico, mas meses depois os satélites registraram a dispersão sobre um área duas vezes maior que a própria Nova Zelândia .

Sob a superfície, a escala das consequências rochosas surpreendeu os cientistas quando inspecionaram o local em 2015, em profundidades de até 1.220 metros (4.000 pés).

 

“Quando olhamos os mapas detalhados do AUV [veículo autônomo subaquático], vimos todas essas saliências no fundo do mar e pensei que o sonar do veículo estava com defeito”, disse o vulcanologista Adam Soule, do Woods Hole Oceanographic Institution.

“Descobri que cada solavanco era um bloco gigante de pedra-pomes, alguns deles do tamanho de uma van. Nunca tinha visto nada parecido no fundo do mar.”

A investigação – conduzida com o AUV Sentry e o veículo operado remotamente (ROV) Jason – revela que a erupção de Havre Seamount foi mais complexa do que qualquer um que conhecia.

A caldeira, que se estende por quase 4,5 quilômetros (cerca de 3 milhas), descarregou lava de cerca de 14 aberturas em uma “ruptura maciça do edifício vulcânico”, produzindo não apenas pedra-pomes, mas cinzas, domos de lava e fluxos de lava do fundo do mar.

Pode ter sido (felizmente) enterrado sob um oceano de água, mas para uma noção de escala, pense cerca de 1,5 vezes maior do que a erupção do Monte St. Helens em 1980 – ou 10 vezes o tamanho da erupção Eyjafjallajökull de 2010 na Islândia .

Os pesquisadores afirmam que, do material que entrou em erupção, três quartos ou mais flutuaram para a superfície e se dispersaram – toneladas dele chegando à costa a um oceano de distância .

O resto foi espalhado pelo fundo do mar próximo, trazendo devastação para as comunidades biológicas que o chamavam de lar e só agora estão se recuperando.

“O registro desta erupção no próprio vulcão Havre é altamente infiel”, disse Carey .

“[I] t preserva um pequeno componente do que foi realmente produzido, o que é importante para a forma como interpretamos as antigas sucessões vulcânicas submarinas que agora são elevadas e são altamente prospectivas para metais e minerais.”

Com as amostras coletadas pelos submersíveis produzindo o que os cientistas dizem que pode equivaler a uma década de pesquisa , é uma oportunidade enorme e rara de estudar o que acontece quando um vulcão entra em erupção no fundo do mar – um fenômeno que na verdade é responsável por mais de 70 por cento do todo vulcanismo na Terra, mesmo que seja um pouco mais difícil de detectar.

“As erupções subaquáticas são fundamentalmente diferentes daquelas em terra”, observou um integrante da equipe , o geofísico Michael Manga, da UC Berkeley.

“Não há equivalente em terra.”

Os resultados foram relatados na Science Advances .

 

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