Por que o álcool é usado para preservar as coisas?

Por que o álcool é usado para preservar as coisas
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Se você já visitou um laboratório ou museu e admirou um globo ocular imaculado ou uma pequena criatura morta flutuando em um pote de vidro, você viu o poder de preservação do álcool. O nome formal desta técnica é preservação de fluidos. Os cientistas confiam nisso desde 1600 para preservar seus curiosos espécimes. E, se feito corretamente, pode sustentar uma amostra por centenas de anos, de acordo com o Museu Americano de História Natural.

Mas, como funciona?

“A substância é que é tóxica para os tipos de microrganismos que causariam decadência”, disse Bill Carroll, professor adjunto de química da Universidade de Indiana Bloomington, ao Live Science.

Ele usou o vinho como exemplo. É feito quando fermento consome açúcar de uvas e depois excreta álcool. Mas a levedura excreta tanto álcool que a concentração se torna tóxica e mata a levedura, disse ele. E que o teor alcoólico — em torno de 14% — ajuda a retardar o crescimento de bactérias por anos (muitos vinhos também contêm conservantes adicionais como enxofre), de acordo com o California Wine Advisor.

Preservar outros materiais orgânicos – como DNA, tecidos ou até animais inteiros – requer uma maior concentração de álcool, disse Katherine Maslenikov, gerente de coleções de peixes do Museu Burke, em Seattle. Maslenikov normalmente depende do álcool, especificamente do etanol, para armazenamento a longo prazo.

Por que o álcool é usado para preservar as coisas em potes
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Por exemplo, Maslenikov pode pegar um espécime de peixe, remover algumas amostras de tecido para análise de DNA e injetar a formalina do peixe (uma solução de gás formaldeído dissolvido na água) para parar os processos biológicos internos, como reações enzimáticas e degradação tecidual. Então, ela pode mergulhar o espécime de peixe em um frasco de 70% de álcool, 30% de água. Para armazenamento a longo prazo, “70% parece ser esse número mágico”, disse Maslenikov. Há água suficiente na solução para que os tecidos se mantenham hidratados, o que ajuda o animal ou espécime a manter sua forma, e há álcool suficiente para evitar o mofo e o crescimento bacteriano, disse ela.

O álcool em concentrações ainda maiores, por exemplo, 95% de etanol, funciona como um desidificador, o que significa que remove e substitui a água na célula, tecido ou espécime de corpo inteiro por álcool. A falta de água causa alterações em proteínas sensíveis à água; eles se desdobram, ou desnatura, e endurecem no lugar um ao lado do outro, fixando a forma do espécime, de acordo com Ask a Biologist, uma série dirigida pela Arkansas State University. Essa técnica é uma forma comum de preservar o DNA, de acordo com um estudo de 2013 na revista PLOS One.

Pode ser complicado decidir qual porcentagem de álcool usar. Usar muito ou muito pouco pode afetar a forma e flexibilidade da amostra, ou até mesmo diminuir sua capacidade de preservar a amostra na solução. Altas concentrações de álcool usado para desidratar um espécime irá preservá-lo. Mas Maslenikov disse que esse processo também pode deixar um espécime encolhido (da perda de água) e frágil (das proteínas endurecidas). Às vezes está tudo bem. tudo depende do que você está tentando preservar.

álcool é usado para preservar coisas
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Enquanto isso, um espécime pode se deteriorar rapidamente se reter muita água.

“Se um organismo tem água suficiente em seus tecidos, ele pode diluir o álcool”, disse Christopher Rogers, professor associado de pesquisa do Kansas Biological Survey and Center for Ecological Research da Universidade do Kansas, em um e-mail. Se isso acontecer, a concentração de álcool pode não ser potente o suficiente para matar microrganismos à espreita que podem ser abrigados mais fundo no espécime, em algum lugar como o intestino de um espécime de animais inteiros. Essas bactérias perdidas podem decompor o espécime. “É por isso que é importante mudar o álcool [cerca de] 24 horas depois de colher o bicho”, porque aumenta a concentração de álcool da solução, disse Rogers.

Quando se trata de usar o álcool como conservante, Carrol disse que você está procurando um ponto doce de concentração: “Uma concentração de tal forma que você inibe microrganismos, mas não destrói a estrutura celular do que você está olhando.”

Esse conteúdo foi escrito por Donavyn Coffey e publicado originalmente no Live Science.

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