Os humanos estão no topo da cadeia alimentar?

Os humanos estão no topo da cadeia alimentar
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Leões, lobos cinzentos e grandes tubarões brancos têm uma coisa em comum: são predadores. Suas dietas consistem quase inteiramente de carne, e exceto em raros casos, esses animais não têm predadores naturais – exceto os humanos. Então, se somos predadores de predadores, isso significa que os humanos estão no topo da cadeia alimentar?

A resposta depende de como você define “predador”, ou seja, se você está matando para comer ou apenas matando outros animais, bem como se você está olhando para humanos pré-históricos ou modernos.

Na ecologia, ou no estudo de como os organismos se relacionam uns com os outros e com seus ambientes, o lugar dos humanos na cadeia alimentar não é baseado no que nos come ou não, ou no que matamos, disse Sylvain Bonhommeau, ecologista marinho do IFREMER, um instituto de pesquisa marinha na França.

humanos não estão no topo da cadeia alimentar
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Em vez disso, “É completamente baseado no que você come”, disse Bonhommeau ao Live Science. Com base nessa definição, a resposta é não – os humanos não são predadores porque não comemos tudo o que matamos.

Bonhommeau e colegas do IFREMER se propunham a determinar a posição dos seres humanos na cadeia alimentar, também conhecida como seu nível trófico. Os cientistas normalmente pontuam níveis tróficos em uma escala de 1 a 5. Plantas e outros produtores primários, que obtêm energia usando a luz solar, ocupam o nível um, e os herbívoros estão no nível dois.

Enquanto isso, as espécies do terceiro nível comem apenas herbívoros, e as espécies do quarto nível comem apenas carnívoros de nível três — e assim por diante.

Espécies que obtêm seus alimentos de múltiplos níveis tróficos, como onívoros, são pontuadas pelo nível trófico médio do que comem, mais um. Por exemplo, um animal que come exatamente 50% de plantas e 50% herbívoros seria um nível 2,5-onívoro.

predadores dos humanos
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Usando dados da Organização das Nações Unidas para a Alimentação e a Agricultura sobre o consumo de alimentos humanos em todo o mundo, os cientistas do IFREMER atribuíram um nível trófico a cada alimento que comemos.

Eles descobriram que, em média, os seres humanos obtêm 80% de suas calorias diárias de plantas e 20% de carne e peixe, de acordo com os resultados do estudo de 2013 da equipe, publicado na revista Proceedings of the National Academy of Sciences.

Isso nos coloca em um nível trófico médio de 2,21 — em algum lugar entre anchovas e porcos. Mas os níveis tróficos dos humanos variam em todo o mundo. No Burundi, por exemplo, as plantas compõem 96,7% da dieta local em 2009, dando aos daquele país um nível trófico de 2,04. Enquanto isso, aqueles na Islândia, onde a dieta consistia em cerca de 50% de carne no mesmo ano, tinham um nível trófico de 2,57.

Claro, os humanos representam uma ameaça muito maior para outros animais do que anchovas e porcos. Alguns cientistas argumentam que a pressão dos humanos sobre outras espécies nos torna “super predadores”, um termo que os autores cunharam para se referir à taxa em que os humanos matam outras espécies.

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Em um relatório de 2015 publicado na revista Science, cientistas da Universidade de Victoria, no Canadá, compararam a atividade de caçadores humanos e pescadores com a de outros predadores terrestres e marinhos. Eles descobriram que os humanos matam presas adultas a taxas até 14 vezes maiores do que outros predadores.

“Se você levar em conta o quão grande é o nosso impacto na vida selvagem, é enorme”, disse Bonhommeau.

No entanto, Bonhommeau discorda da avaliação de que os humanos são super-predadores, o que ele interpreta como um conflito com o termo “predador superior”. (Os autores do artigo de Ciência não estavam disponíveis para comentar.) Na ecologia, predador tem uma definição específica: eles comem o que matam. “Acho que este artigo foi enganoso ao confundir matar e predarir (matar e ingerir comida)”, escreveu ele em um e-mail.

Na maior parte do tempo, não estamos matando a vida selvagem para comê-los. Por exemplo, as principais causas de declínios populacionais de leões são a perda de habitat e os confrontos com os humanos, que não querem leões ameaçando-os ou seus animais.

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Enquanto isso, as pessoas que pescam os oceanos jogam fora entre 10% e 20% do total de capturas, de acordo com um estudo de 2017 na revista Fish and Fisheries. Esses animais capturados involuntariamente muitas vezes sofrem ferimentos ou morrem, de acordo com a Administração Nacional Oceânica e Atmosférica.

“Um predador ingere o que mata”, escreveram Bonhommeau e seus colegas em uma resposta inédita ao artigo da Science. Em vez disso, eles sugerem o termo “super-consumidor”.

Historicamente, pode ter havido menos discrepância entre o que comemos e o quanto matamos. Ben-Dor e colegas revisaram estudos sobre fisiologia humana, genética, arqueologia e paleontologia para reconstruir os níveis tróficos de nosso Pleistoceno (2,6 milhões a 11.700 anos atrás).

Eles concluíram que os humanos provavelmente eram predadores ápices que comiam principalmente carne por cerca de 2 milhões de anos, até 12.000 anos atrás, quando a última era glacial terminou.

A revisão, publicada em 2021 no American Journal of Biological Anthropology, argumentou que os seres humanos têm mais semelhanças fisiológicas com carnívoros do que com herbívoros, como estômagos altamente ácidos para quebrar proteínas complexas e matar bactérias prejudiciais, e a alta gordura corporal capaz de transportar carnívoros durante um período de jejum antes da próxima grande matança.

Os cientistas também apontaram que uma análise de diferentes isótopos de nitrogênio (variantes do elemento nitrogênio) em restos humanos antigos, a razão da qual tende a aumentar com uma dieta pesada de carne, revela proporções consistentemente altas de nitrogênio em comparação com as proporções de isótopos de nitrogênio nas unhas e cabelos de pessoas com uma dieta baseada principalmente em plantas. Esta análise, em essência, é outra linha de evidência de que os humanos antigos comeram uma tonelada de carne.

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Algumas mudanças podem ter feito com que os humanos descessem da cadeia alimentar, Ben-Dor e seus colegas escrevem em seu artigo de revisão. A principal mudança, eles sugerem, foi o desaparecimento de animais grandes como mamutes lanosos.

Nessa mesma época, os humanos começaram a desenvolver tecnologia que lhes permitia consumir um número maior de plantas, como ferramentas de pedra para o processamento de grãos. O advento da agricultura ainda estava logo ali.

Mas mesmo se já fôssemos predadores ápices com dietas pesadas de carne, isso não significa que os humanos modernos devem subir a escada trófica, disse Ben-Dor ao Live Science. “Não necessariamente segue isso porque fomos carnívoros no passado, estamos hoje no topo da cadeia alimentar”, disse ele. “No entanto, nosso amor pela carne tem tudo a ver com nosso passado carnívoro do Pleistoceno.”

Esse conteúdo foi desenvolvido por Isobel Whitcomb, no site Live Science.

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