Misterioso sinal de rádio repetitivo do espaço profundo intriga cientistas

misteriosos sinais de rádio vindos do espaço
(NRAO Outreach/T. Jarrett (IPAC/Caltech); B. Saxton, NRAO/AUI/NSF)

A Terra está sendo bombardeada com luz misteriosa e invisível. Entre a matriz típica de sinais de rádio e micro-ondas lançados por estrelas distantes, buracos negros e outros corpos celestes, existe uma marca de luz intergaláctica que constantemente perturba a mente dos cientistas e seus instrumentos.

Esses sinais são conhecidos como rajadas de rádio rápidas (fast radio bursts – FRBs). Esses sinais de rádio ultra-fortes e ultra-claros duram apenas alguns milissegundos e são considerados originários de bilhões de anos-luz de distância, embora sua fonte precisa seja desconhecida. Alienígenas não foram descartados.

O mistério é parcialmente devido à falta de dados; desde que os astrônomos descobriram FRBs pela primeira vez em 2007, apenas cerca de 60 foram observados. Agora, esses números estão crescendo rapidamente.

sinais misteriosos vindos do espaço
(CHIME Experiment)

De acordo com dois novos artigos publicados na revista Nature, cientistas que trabalham no radiotelescópio CHIME (Canadian Hydrogen Intensity Mapping Experiment) nas colinas da Colúmbia Britânica detectaram 13 novos FRBs em apenas dois meses.

Entre esses sinais recém-capturados estão sete rajadas que registraram 400 mega-hertz – a menor frequência FRB detectada até agora – e, apenas pela segunda vez na história, um FRB que brilhou repetidamente, seis vezes seguidas.

“Até agora, havia apenas um registro conhecido repetindo FRB”, disse Ingrid Stairs, membro da equipe chime e astrofísica da Universidade da Colúmbia Britânica, em um comunicado. “Com mais repetidores e mais fontes disponíveis para estudo, podemos ser capazes de entender esses quebra-cabeças cósmicos – de onde eles são e o que os causa.”

sinais estranhos vindos do espaço
(NRAO Outreach/T. Jarrett (IPAC/Caltech); B. Saxton, NRAO/AUI/NSF

Os cientistas têm algumas teorias sobre essas origens. Estudos anteriores sugerem que os FRBs podem ser os remanescentes de supernovas distantes, ou radiação expelida por buracos negros supermassivos.

Avi Loeb, cientista do Centro Harvard-Smithsonian de Astrofísica, que não estava envolvido na descoberta, disse que não devemos descartar “origens artificiais”, como os pulsos de uma nave alienígena.

Esses sinais recém-descobertos podem ajudar os cientistas a se aproximarem de uma resposta. Para começar, a existência de FRBs repetidos como o capturado no ano passado poderia descartar algumas origens possíveis. Esses sinais repetitivos piscaram do mesmo ponto no céu (de cerca de 1,5 bilhão de anos-luz) seis vezes ao longo de vários meses.

sinais de rádio do espaço
(Canadian Hydrogen Intensity Mapping Experiment (CHIME))

De acordo com os autores do estudo, essa repetição retardada exclui “eventos cataclísmicos” como supernovas como uma provável fonte das explosões repetidas, já que explosões de uma estrela explodindo seriam esperadas para acontecer apenas uma vez.

Além disso, as novas descobertas da equipe chime sugerem que os FRBs são provavelmente muito mais comuns do que a tecnologia atual é capaz de refletir. O fato de que sete das novas rajadas registradas a 400 MHz (a menor frequência que o telescópio CHIME é capaz de detectar) sugerem que os FRBs com frequências ainda mais baixas estão provavelmente passando pelo nosso planeta o tempo todo — nós simplesmente não somos capazes de vê-los ainda.

Esse conteúdo foi desenvolvido por Brandon Spektor e publicado originalmente em Live Science.

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