Como a Terra seria se os humanos modernos não existissem?

Um mundo sem humanos modernos poderia ter sido uma terra de gigantes

A impressão digital da humanidade pode ser vista em todo o planeta hoje, desde os arranha-céus que definem nossas metrópoles modernas até as pirâmides e outros monumentos antigos do nosso passado. A atividade humana também marca nossos campos abertos de agricultura e as estradas que unem tudo. Mas como seria o mundo se os humanos nunca tivessem existido?

Alguns cientistas pintam um quadro de um deserto intocado e uma abundância de espécies, do familiar ao não tão familiar. “Acho que seria um lugar muito mais vegetado com uma riqueza de animais, de grande porte espalhados por todos os continentes, exceto a Antártida”, disse Trevor Worthy, paleontólogo e professor associado da Universidade Flinders, na Austrália, ao Live Science.

Um mundo sem humanos modernos também pode significar que nossos parentes humanos extintos, como os Neandertais, ainda estariam por perto. E eles, sem dúvida, também teriam mudado a paisagem.

Os humanos moldaram o mundo às custas de muitas espécies, desde o dodô (Raphus cucullatus) até o tigre da Tasmânia (Thylacinus cynocephalus), que chegamos à extinção através de atividades como caça e destruição de habitat.

A taxa de extinção na Terra hoje é mais de 100 vezes maior do que seria sem humanos pelas estimativas mais conservadoras e não tem sido maior desde o evento de extinção Cretáceo-Paleogene (K-Pg) que dizimou cerca de 80% das espécies animais, incluindo os dinossauros não-aviários, há 66 milhões de anos. Em outras palavras, os humanos atingem este planeta como um asteroide, e a poeira ainda está se instalando à medida que a vida selvagem continua a diminuir.

terra sem humanos
(Ugurhan via Getty Images)

“Meu tataravô foi capaz de observar rebanhos de milhares de periquitos nas paisagens naturais, meu avô viu rebanhos de cem, meu pai viu alguns e tenho sorte se posso ver dois nas florestas”, disse Worthy.

O declínio da natureza liderado pelo homem indica que a Terra seria um lugar muito mais selvagem sem nós, com alguns gigantes perdidos, como moas, saindo mais do que outros. Este grupo de aves de avestruz, algumas das quais se estendia até 3,6 metros de altura, evoluiu na Nova Zelândia ao longo de milhões de anos. Dentro de 200 anos após a chegada dos humanos nas terras dessas aves, há 750 anos, todas as nove espécies de moa se foram, juntamente com pelo menos 25 outras espécies de vertebrados, incluindo as águias gigantes de Haast (Hieraaetus moorei) que caçavam os moas, de acordo com Worthy.

Moas gigantes e águias de Haast são exemplos recentes de animais de grande porte cujas extinções estão definitivamente ligadas às atividades humanas, como a caça insustentável e a introdução de espécies invasoras em novos habitats. Eles também são indicadores de como nossa relação com animais de grande porte pode ter sido em outro lugar.

A sobrevivência de animais de grande porte é fundamental para especular sobre uma Terra sem humanos, já que essas bestas têm um impacto tão grande nas paisagens.

Ecossistemas e a influência humana

Sören Faurby, professor sênior de zoologia na Universidade de Gotemburgo, na Suécia, acredita que os humanos desempenharam um papel fundamental no desaparecimento de muitos grandes mamíferos que remontam a milhares de anos. Ele liderou um estudo de 2015, publicado na revista Diversity and Distributions, que sugeriu que, sem humanos, a Terra se assemelharia em grande parte ao Serengetimoderno, um ecossistema africano repleto de vida.

Nesse cenário, animais extintos semelhantes aos encontrados no Serengeti hoje – incluindo elefantes, rinocerontes e leões – viveriam em toda a Europa. Por exemplo, em vez de leões africanos (Panthera leo), ainda haveria leões-das-cavernas (Panthera spelaea), uma espécie ligeiramente maior que viveu na Europa até cerca de 12.000 anos atrás. Enquanto isso, as Américas abrigariam parentes de elefantes e ursos maciços, juntamente com espécies únicas, como parentes de tatus do tamanho de um carro chamados Glyptodon e preguiças gigantes, de acordo com Faurby.

“Em um mundo sem humanos, haveria uma diversidade muito maior de grandes mamíferos, e se você ver uma diversidade maior de grandes mamíferos, você tende a ver um habitat muito mais aberto”, disse Faurby ao Live Science.

Elefantes e outros animais de grande porte são bastante determinados ao encontrar comida e não suportam obstruções desnecessárias. “Se você é grande o suficiente, então pode ser mais fácil derrubar uma árvore e comer as folhas frescas por cima”, disse Faurby. Mas também, se há uma tonelada de grandes mamíferos, tende a haver menos vegetação arborizada emergindo em primeiro lugar, acrescentou.

O elefante peludo na sala

Como a Terra seria se os humanos não existissem
(Daniel Eskridge/Shutterstoc)

Animais grandes, como elefantes, são conhecidos como megafauna. Durante a última era glacial do Pleistoceno ( 2,6 milhões a 11.700 anos atrás), o mundo era rico em megafauna, mas a maioria morreu quando a era glacial terminou, ou nos milênios desde então. Por exemplo, cerca de 38 gêneros de animais de grande porte foram extintos na América do Norte no final da última era glacial, de acordo com um estudo de 2020 na revista Proceedings of the National Academy of Sciences. Durante o século passado, os cientistas debateram se as mudanças climáticas naturais ou as atividades humanas, como a caça excessiva, foram a principal causa do declínio desses grandes animais.

Um estudo de 2021 publicado na revista Nature concluiu que as mudanças climáticas acabaram por exterminar mamutes lanosos (Mammuthus primigenius) e outras megafaunas que sobreviveram ao fim do Pleistoceno, já que o clima quente o deixou muito úmido para a vegetação que eles comiam para sobreviver.

Os humanos, no entanto, caçavam mamutes. Cientistas que pensam que os humanos foram provavelmente o fator chave em sua extinção, como Faurby, argumentam que os mamutes sobreviveram às mudanças climáticas antes dos humanos aparecerem e provavelmente poderiam ter sobrevivido até os dias atuais se não fosse pela pressão adicional que os humanos colocavam sobre eles.

Christopher Doughty, professor associado e ecologista de ecossistemas da Universidade do Norte do Arizona, modela como grandes animais do passado e do presente movem sementes e nutrientes ao redor através da alimentação e defecação. Seu trabalho sugere que o transporte de elementos como fósforo, cálcio e magnésio, que são críticospara a vida, diminuiu em mais de 90% com a extinção de animais de grande porte.

A hipótese doughty é que, sem os humanos, os elementos seriam mais uniformemente distribuídos pela paisagem. Isso significaria solo mais fértil, o que faria com que os ecossistemas fossem mais produtivos. “Se os elementos forem mais irregulares nos ecossistemas, a produtividade será mais irregular”, disse Doughty.

Os seres humanos tendem a agrupar elementos através de práticas como agricultura e a criação de áreas cercadas, de modo que essas áreas se tornam menos férteis ao longo do tempo em comparação com sistemas selvagens, de acordo com Doughty. Maior fertilidade significa que as plantas podem alocar seus recursos para mais frutas e flores, para que o mundo possa parecer mais vibrante e alimentar mais animais.

O clima também pode ser diferente, e embora seja difícil dizer como humanos e megafauna podem ter influenciado mudanças climáticas milhares de anos atrás com evidências obscurecidas pelo tempo, é muito mais fácil julgar nosso impacto no clima da Terra hoje. Através do aquecimento global, causado por atividades como a queima de combustíveis fósseis, os seres humanos elevaram a temperatura global média em cerca de 1,8 graus Fahrenheit (1 grau Celsius) desde o início do século XX. A Terra, portanto, teria sido pelo menos muito mais fria sem nós.

Um estudo de 2016 publicado na Nature concluiu que o aquecimento causado pelo homem adiará uma próxima era glacial em pelo menos 100.000 anos. Não era para daqui a 50.000 anos, embora, mesmo sem o atraso humano, então é improvável que a Terra estaria no meio de outra era glacial hoje se não estivéssemos por perto.

Humanos são inevitáveis

Como a Terra seria sem humanos
(Chettaprin.P/Shutterstock.com)

Os humanos modernos (Homo sapiens) como somos hoje nem sempre foram os únicos hominídeos no bloco, e nos remover da equação pode ter aberto a porta para nossos primos neandertais. Os cientistas não sabem ao certo por que os neandertais foram extintos há cerca de 40.000 anos, mas porque eles interagiram com H. sapiens, partes de seu DNA vivem em alguns de nós. Havia várias razões para a morte dos Neandertais, mas somos os principais suspeitos.

Chris Stringer, professor e líder de pesquisa em origens humanas no Museu de História Natural de Londres, acha que a competição por recursos foi um fator no desaparecimento dos neandertais. “Se não estivéssemos por perto, se não tivéssemos vindo para a Europa há 45.000 ou 50.000 anos, acho que eles provavelmente ainda estariam aqui”, disse ele ao Live Science.

De acordo com Stringer, os neandertais levavam vidas complexas na Europa, semelhantes aos humanos modernos, mas tinham dificuldade em lidar com as mudanças climáticas e eram relativamente poucos em número, com baixa diversidade genética. Esta é uma má notícia para qualquer espécie, pois é um sinal de endogamia e saúde. Os neandertais provavelmente “já estavam em apuros, e quando os humanos modernos chegaram lá também, acho que isso pode ter sido o que os derrubou no limite”, disse Stringer.

Mas não foram apenas os neandertais que os humanos podem ter se retido. Os cientistas ainda estão aprendendo sobre pelo menos mais uma linhagem humana que viveu ao mesmo tempo que os humanos modernos e os neandertais: os denisovanos. Esta linhagem parece estar mais próxima dos neandertais do que os humanos modernos em genes e aparência, mas é distinguida dos neandertais por seus molares muito grandes.

Os humanos provavelmente interagiram com os denisovanos, pois há evidências de DNA denisovano em humanos atuais vivendo em lugares como a Nova Guiné na Oceania — um achado que indica que os denisovanos estavam no sudeste da Ásia interagindo com os ancestrais dos humanos modernos que mais tarde se estabeleceram mais ao leste, de acordo com um estudo de 2012 publicado na revista Science. Os denisovanos também fizeram parceria com os neandertais na Sibéria, onde os restos fossilizados de um híbrido denisovano-neandertal foram encontrados, informou a Live Science anteriormente.

Essas interações denisovanas, juntamente com evidências fósseis, sugerem que eles tinham uma faixa geográfica maior do que os neandertais, abrangendo uma maior variedade de ambientes e, portanto, indiscutivelmente, foram mais amplamente adaptados do que os neandertais. Evidências de DNA também sugerem que os denisovanos provavelmente tinham maior diversidade genética do que os neandertais, de acordo com Stringer. “Eles poderiam ter sido uma aposta ainda melhor para a sobrevivência do que os Neandertais.”

Neandertais e denisovanos importam, porque se uma ou ambas essas linhagens sobreviveram, eles poderiam ter esculpido um caminho semelhante ao que H. sapiens finalmente forjou, passando da coleta de caçadores quando a última era glacial terminou para a agricultura em desenvolvimento.

“Não há razão para que neandertais ou denisovanos não poderiam ter feito isso eventualmente, dado tempo suficiente”, disse Stringer. Eles podem ter superado eventuais deficiências intelectuais, o que não está claro que eles tiveram, através da evolução, acrescentou. Talvez o mundo não parecesse tão diferente.

“E, igualmente, eles podem estar cometendo todos os mesmos erros que cometemos desde então”, disse Stringer. “Então, o aquecimento global ainda poderia estar aqui, mas com neandertais ou denisovanos dirigindo, não nós. Quem sabe?”

Originalmente publicado no Live Science, por Patrick Pester.

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