Cientistas encontram fóssil do maior artrópode que já viveu: uma centopeia do tamanho de um carro

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(Neil Davies)

Pesquisadores no Reino Unido encontraram o exoesqueleto fossilizado do maior artrópode que já viveu. Essas criaturas gigantes semelhantes a milípedes (bichos com muitas pernas, como centopeias) eram do comprimento de um carro e provavelmente vagavam pela Terra durante o Período Carbonífero, entre 359 milhões e 299 milhões de anos atrás.

Os monstruosos ancestrais milípedes, conhecidos como Arthropleura,já eram conhecidos pelos cientistas, mas a descoberta do novo fragmento de exoesqueleto fossilizado confirma que esses invertebrados antigos poderiam crescer muito mais do que o esperado anteriormente.

Pesquisadores descobriram o novo fóssil de Arthropleura, que tem cerca de 326 milhões de anos, dentro de um bloco fragmentado de arenito em uma praia em Northumberland, no nordeste da Inglaterra, em 2018. O fragmento do exoesqueleto tem 75 centímetros de comprimento e 55 cm de largura. Isso significa que o indivíduo que o fundiu teria cerca de 2,6 metros de comprimento e pesava cerca de 50 quilos, de acordo com os pesquisadores.

“Esses teriam sido os maiores animais em terra no Carbonífero”, disse ao Live Science o pesquisador principal Neil Davies, geólogo do Departamento de Ciências da Terra da Universidade de Cambridge, na Inglaterra. Os pesquisadores suspeitavam que a Artropleura poderia potencialmente crescer a esses tamanhos extremos, mas ainda ficaram muito surpresos ao encontrar qualquer evidência direta disso, acrescentou.

Um achado de muita sorte

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(Neil Davies)

A descoberta fóssil foi “muito sortuda” porque a área onde o exoesqueleto foi encontrado “não é um lugar conhecido por fósseis”, disse Davies. Também foi muito afortunado que o fóssil era visível, acrescentou.

“O bloco [contendo o fóssil] tinha caído recentemente do penhasco e rachado no lugar certo”, disse Davies. O fóssil exposto foi então encontrado por um ex-aluno de doutorado que passou por lá.

Exoesqueletos assim normalmente não fossilizam bem porque eles rapidamente quebram. Mas este foi excepcionalmente bem preservado. “Parece ter se enchido de areia logo depois que foi moldado”, disse Davies. “Está em um canal de rio fossilizado, então provavelmente caiu em um pequeno rio e foi sepultado em outros sedimentos muito rapidamente.”

Apenas dois outros fósseis de Arthropleura já foram descobertos, ambos na Alemanha, disse Davies. O novo fóssil é o mais antigo e maior descoberto até agora.

Tudo o mais que os pesquisadores sabem sobre os invertebrados gigantes veio de pegadas fossilizadas, ou vias de trilha, que foram deixadas para trás, que foram descobertas na Europa e na América do Norte.

Centopeia monstruosa

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(J.W. Schneider. TU Bergakademie Freiberg)

Os pesquisadores conseguiram estimar o tamanho desse novo indivíduo com base em descobertas anteriores de fósseis e vias. “Exemplos menores [Arthopleura] têm uma relação de largura/comprimento comum de 4,78″, disse Davies. Então, como nosso animal tinha definitivamente 55 cm de largura, isso faz com que ele tenha 2,63 m de comprimento.”

Os pesquisadores não sabem exatamente o que Arthropleura comeu porque nenhuma cabeça foi encontrada. Mas eles suspeitam que essas bestas eram provavelmente vegetarianas e provavelmente teriam se banqueteado com árvores, plantas e nozes. No entanto, eles podem ter comido outros pequenos invertebrados também.

Também não está claro quantas pernas a Arthropleura poderia ter tido. “Acredita-se que os [fósseis] mais completos tenham 32 segmentos, mas não está claro se eles tinham duas pernas por segmento [64 pernas] ou cada dois segmentos [32 pernas]”, disse Davies. As pistas deixadas por esse indivíduo sugerem que ele tinha pelo menos 20 pernas, acrescentou.

Recentemente, uma nova espécie de milípede vivo foi encontrada com 1.300 pernas, a Live Science relatou anteriormente, mas a maioria das espécies vivas tem menos de 100 pernas.

Mudanças climáticas

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(Neil Davies)

A artroplastura teria sido “muito comum em torno do equador”, o que provavelmente estaria muito mais próximo do que é agora o Reino Unido, disse Davies.

O equador da Terra pode se mover devido a um fenômeno conhecido como verdadeiro wander polar, que ocorre quando a camada externa de um planeta ou lua se move em torno de seu núcleo, inclinando a crosta em relação ao eixo do objeto. Este “ioiô cósmico” ocorreu pela última vez há cerca de 84 milhões de anos, informou a Live Science anteriormente.

O clima tropical no que é hoje o Reino Unido durante o período Carbonífero, bem como a falta de predadores e outros animais de grande porte, são provavelmente o que permitiu que esses invertebrados crescessem a tamanhos tão extraordinários. “Provavelmente era apenas um ambiente que lhes cons adequava a eles serem enormes”, disse Davies. Eles teriam “um grande suprimento de alimentos de árvores e plantas, e não muita concorrência de outros animais.”

No entanto, as condições não permaneceram perfeitas para a Artropleura, e eles acabaram extintos cerca de 45 milhões de anos depois que eles apareceram pela primeira vez. Uma mudança no equador em direção à sua localização atual durante o início do Período Permiano, de 299 milhões a 252 milhões de anos atrás, provavelmente mudou o clima e permitiu que os primeiros répteis prosperassem em terra, disse Davies. “Efetivamente, eles [Arthropleura] teriam enfrentado mais concorrência por menos recursos e, eventualmente, perdidos para animais mais eficientes”, acrescentou.

O estudo foi publicado em 20 de dezembro no Journal of the Geological Society.

Esse conteúdo foi escrito por Harry Baker e publicado originalmente no Live Science.

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